Por milênios, os produtos feitos a partir do cacau foram considerados um item exclusivo. Os incas pensaram que era a bebida de escolha de seus deuses.

De fato, o nome científico do cacaueiro, Theobroma cacao, vem das palavras gregas theo (deus) e broma (bebida) – (os deuses bebem cacau?).

Mas mais do que simplesmente uma tentativa indulgente de se elevar acima de sua posição, ou a emoção impertinente de fazer algo ruim, o cacau também tem sido amplamente considerado como tendo propriedades que melhoram a saúde.

Produtos de cacau, como chocolate amargo e bebidas de cacau, têm alto conteúdo de flavanóis derivados de plantas (cerca de 6% a 8% de polifenóis por peso seco) que contribuem para seu sabor e aroma únicos.

Muitos destes compostos são biologicamente ativos e exibem qualidades antioxidantes e anti-inflamatórias.

A sensação de bem estar e relaxamento

Muitas pessoas afirmam que desejam chocolate e apreciam a sensação de que a ingestão induz.

A chave para isso pode ser uma substância química chamada anandamida, que é semelhante aos compostos liberados quando a cannabis é tomada.

É libertado em pequenas quantidades quando comemos chocolate e cria uma sensação de relaxamento.

Prof Philip K. Wilson, joint author of Chocolate as Medicine – A Quest over the Centuries
com Jeffrey Hurst, diz que o que está por trás das qualidades afrodisíacas do chocolate ainda precisa ser respondido.

“É difícil distinguir quais produtos químicos podem estar contribuindo para as funções psicológicas. Existem mais de 500 produtos químicos em produtos de chocolate para o consumidor, então ainda há uma análise química vitalícia ainda a ser feita”, diz o professor Wilson.

Seu palpite é que a textura “quase sedutora” do chocolate é tão importante quanto seus ingredientes.

Benefícios para a saúde

Chocolate leva uma má fama por causa de seu alto teor de gordura e açúcar. Seu consumo tem sido associado com acne , obesidade , hipertensão arterial , doença arterial coronariana e diabetes.

No entanto, de acordo com uma revisão dos efeitos sobre a saúde do chocolate publicados no Netherlands Journal of Medicine , nem tudo é uma má notícia.

Os autores apontam para a descoberta de que o cacau, o principal ingrediente do chocolate, contém compostos fenólicos biologicamente ativos.

O potencial antioxidante do chocolate pode ter uma série de benefícios para a saúde. Quanto maior o teor de cacau, como no chocolate amargo, mais benefícios existem. O chocolate escuro também pode conter menos gordura e açúcar, mas é importante verificar o rótulo.

Comer chocolate pode ter os seguintes benefícios:

• baixar os níveis de colesterol
• impedir o declínio cognitivo
• Reduzir o risco de problemas cardiovasculares

É importante notar que os possíveis benefícios para a saúde mencionados vieram de estudos individuais. Mais pesquisas são necessárias para confirmar que comer chocolate pode realmente melhorar a saúde das pessoas.

Além disso, as barras de chocolate não contêm apenas cacau. Os benefícios e riscos de qualquer outro ingrediente, como açúcar e gordura, precisam ser considerados.

1) Colesterol

Um estudo, publicado no The Journal of Nutrition , sugere que o consumo de chocolate pode ajudar a reduzir os níveis de colesterol de lipoproteína de baixa densidade (LDL) , também conhecido como “colesterol ruim”.

Os pesquisadores se propuseram a investigar se as barras de chocolate contendo esteróis vegetais (PS) e flavonóides de cacau (CF) têm algum efeito sobre os níveis de colesterol.

Os autores concluíram que: “O consumo regular de barras de chocolate contendo PS e CF, como parte de uma dieta com baixo teor de gordura, pode apoiar a saúde cardiovascular, diminuindo o colesterol e melhorando a pressão arterial”.

2) Função cognitiva

Cientistas da Harvard Medical School sugeriram que beber duas xícaras de chocolate quente por dia poderia ajudar a manter o cérebro saudável e reduzir o declínio da memória em pessoas idosas.

Os pesquisadores descobriram que o chocolate quente ajudou a melhorar o fluxo sanguíneo para partes do cérebro onde era necessário.

A autora principal, Farzaneh A. Sorond, disse:

“Como diferentes áreas do cérebro precisam de mais energia para completar suas tarefas, elas também precisam de um fluxo sanguíneo maior. Essa relação, chamada de acoplamento neurovascular, pode ter um papel importante em doenças como a doença de Alzheimer.”

Resultados de um experimento de laboratório, publicado em 2014, indicaram que um extrato de cacau, chamado lavado, pode reduzir ou prevenir danos às vias nervosas encontradas em pacientes com doença de Alzheimer . Este extrato pode ajudar a retardar sintomas como o declínio cognitivo.

Outro estudo, publicado em 2016 na revista Appetite , sugere que comer chocolate pelo menos uma vez por semana poderia melhorar a função cognitiva.

3) Doença cardíaca

Pesquisa publicada no The BMJ , sugere que consumir chocolate pode ajudar a reduzir o risco de desenvolver doenças cardíacas em um terço .

Com base em suas observações, os autores concluíram que níveis mais altos de consumo de chocolate poderiam estar ligados a um menor risco de distúrbios cardiometabólicos.

Eles pedem mais estudos experimentais para confirmar se o consumo de chocolate é benéfico.

4) Acidente vascular cerebral

Cientistas canadenses, em um estudo envolvendo 44.489 indivíduos, descobriram que as pessoas que comiam uma porção de chocolate tinham 22% menos probabilidade de sofrer um derrame do que aquelas que não consumiam . Além disso, aqueles que tinham cerca de duas onças de chocolate por semana eram 46 por cento menos propensos a morrer de um acidente vascular cerebral.

Um outro estudo, publicado na revista Heart em 2015, acompanhou o impacto da dieta na saúde a longo prazo de 25.000 homens e mulheres.

Os resultados sugerem que a ingestão de até 100 gramas (g) de chocolate por dia pode estar associada a um menor risco de doença cardíaca e derrame.

5) Crescimento e desenvolvimento fetal

Comer 30 g de chocolate todos os dias durante a gravidez pode beneficiar o crescimento e desenvolvimento fetal, de acordo com um estudo apresentado na Reunião de Gravidez de 2016 da Sociedade de Medicina Materna-Fetal em Atlanta, GA.

Chocolate claro vs. chocolate escuro

Os fabricantes de chocolate light ou de leite alegam que seu produto é melhor para a saúde porque contém leite, e o leite fornece proteína e cálcio . Os defensores do chocolate escuro apontam para o maior teor de ferro e os níveis de antioxidantes em seus produtos.

Riscos e precauções

Ganho de peso: Alguns estudos sugerem que o consumo de chocolate está ligado ao menor índice de massa corporal ( IMC ) e gordura corporal central. No entanto, o chocolate pode ter uma alta contagem de calorias, devido ao seu teor de açúcar e gordura. Qualquer pessoa que esteja tentando perder peso ou manter seu peso deve limitar seu consumo de chocolate.

Teor de açúcar: O alto teor de açúcar da maioria dos chocolates também pode ser uma causa de cáries dentárias.

Risco de enxaqueca: Algumas pessoas podem experimentar um aumento das enxaquecas quando comem chocolate regularmente devido à tiramina do cacau, histamina e teor de fenilalanina. No entanto, a pesquisa é mista.

Quanto mais escuro o chocolate, maior a concentração de cacau, e assim, em teoria, quanto maior o nível de antioxidantes haverá na barra.

No entanto, os nutrientes variam muito em barras de chocolate disponíveis comercialmente, dependendo da marca e do tipo que você escolher. É melhor verificar o rótulo se você quiser ter certeza dos nutrientes.

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