Pior do que uma música presa na sua cabeça, pensamentos negativos que você não consegue afastar podem ser altamente prejudiciais ao seu bem-estar. Às vezes, por mais que tentemos suprimi-los, alguns pensamentos continuam voltando.

Uma nova pesquisa sugere que isso pode ser porque esses pensamentos indesejados ainda existem em outra parte do cérebro.

Essa descoberta sugere que tentar suprimir pensamentos repetitivos como uma forma de dar um descanso ao nosso cérebro (e proteger nosso bem-estar mental) pode não ser a melhor estratégia, apoiando o que os estudos clássicos haviam sugerido inicialmente .

“Esses resultados fornecem novas evidências neurais da difusão dos pensamentos reprimidos e revelam uma rede de áreas do cérebro a serem direcionadas para tratar distúrbios intrusivos do pensamento”, como o transtorno de estresse pós-traumático, disseram os autores do estudo .

O estudo testou isso com conteúdo de pensamento neutro. A equipe mapeou a atividade cerebral de 15 pessoas enquanto tentavam suprimir quaisquer pensamentos ou imagens de uma maçã vermelha ou de um brócolis verde.

O desafio era evitar pensar no alimento por meros 12 segundos após os participantes terem sido solicitados a visualizá-lo – e não substituí-lo por outra imagem – apenas para manter sua mente limpa.

Depois de completar a série de tarefas, oito pessoas relataram que suprimiram com sucesso quaisquer pensamentos ou imagens da fruta ou vegetais, mas suas varreduras cerebrais sugeriram o contrário.

Uma técnica chamada ressonância magnética funcional , que detecta mudanças no fluxo sanguíneo, mede a atividade cerebral. Em seguida, um algoritmo de computador ajustado para detectar a diferença nos padrões de atividade cerebral correspondente a pensamentos sobre frutas ou vegetais foi usado para analisar os dados.

“Usando este algoritmo, podemos ver o que as pessoas estão imaginando mesmo quando não estão cientes disso”, disse o neurocientista cognitivo Roger Koenig-Robert da Monash University, na Austrália.

As varreduras mostraram que o pensamento voluntário sobre os dois ingredientes ativou o lado esquerdo do cérebro dos participantes, e o lado direito disparou quando eles tentaram suprimir tais pensamentos.

“Conseguimos encontrar uma representação visual do pensamento – mesmo quando os participantes acreditaram que conseguiram tirar a imagem de suas mentes”, disse Joel Pearson, neurocientista cognitivo da Universidade de New South Wales, Sydney.

“O córtex visual – a parte do cérebro responsável pelas imagens mentais – parecia estar produzindo pensamentos sem sua consciência”, acrescentou. “Isso sugere que imagens mentais podem se formar mesmo quando estamos tentando impedi-las.”

Especificamente, representações semelhantes a imagens visuais de seus pensamentos alimentares persistiram no córtex occipital lateral, a parte do cérebro que reconhece objetos .

“Esses resultados sugerem que o conteúdo dos pensamentos reprimidos existe oculto da consciência, aparentemente sem o conhecimento de um indivíduo, fornecendo uma razão convincente porque a supressão de pensamentos é tão ineficaz”, concluíram os autores em seu artigo.

Mas ‘supressão de pensamento’ significa evitar pensar em um item e não substituí-lo por outro ou se distrair. Nesse caso, os pesquisadores não podiam ter certeza absoluta de que seus 15 participantes não estavam se distraindo com outras ideias para evitar pensar em maçãs e brócolis.

Estudos futuros envolvendo mais pessoas serão necessários; da mesma forma, outros experimentos testam o que acontece no cérebro quando as pessoas tentam substituir um pensamento por outro, em vez de tentar suprimir totalmente um pensamento incômodo.

Pesquisas anteriores do mesmo grupo, publicadas em 2019 , sugeriram que a substituição do pensamento é mais eficaz do que a supressão do controle do pensamento.

E, claro, mentir em um scanner cerebral pensando em frutas e vegetais é um pouco diferente das preocupações da vida cotidiana ou dos padrões de pensamento que surgem devido a problemas de saúde mental.

Mas essas descobertas são um passo à frente para compreender melhor nossas mentes e nos consolar em saber por que controlar pensamentos indesejados pode ser tão difícil.

O estudo foi publicado no Journal of Cognitive Neuroscience .

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