Extrair CO2 do ar é uma das melhores maneiras de reverter a mudança climática sem recorrer a tecnologias caras, esquemas tributários complicados ou impedir que bilhões de pessoas obtenham a energia de que precisam para ter uma vida boa.

Se você pudesse produzir gasolina , diesel ou combustível para aviões a partir dele, mataria dois coelhos com uma cajadada só. Essa pedra é Engenharia de Carbono.

Uma empresa canadense afiliada a Harvard está produzindo um combustível líquido neutro em carbono e eles esperam que a economia esteja a seu favor.

A Carbon Engineering está fazendo um combustível líquido sugando dióxido de carbono (CO2) da atmosfera e combinando-o com o hidrogênio da água.

Este é um avanço da engenharia em duas frentes: uma forma potencialmente econômica de retirar CO2 da atmosfera para combater as mudanças climáticas e uma forma potencialmente competitiva em termos de custos de produzir gasolina, diesel ou combustível para aviação que não adiciona CO2 adicional para a atmosfera.

Esse combustível era feito de dióxido de carbono do ar, mais hidrogênio. Seus defensores esperam que ajude na luta contra as mudanças climáticas. Foto: Carbon Engineering/Reprodução

“Isso não vai salvar o mundo dos impactos das mudanças climáticas, mas vai ser um grande passo no caminho para uma economia de baixo carbono”, disse David Keith , professor de Física Aplicada de Harvard e fundador da Carbon Engenharia.

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O processo de captura de CO2 começa com um “contator de ar”, que se parece com um semi-reboque superdimensionado com um grande ventilador no topo. Na frente há uma grelha preta com uma solução contendo hidróxido de potássio escorrendo por ela, soando como uma cachoeira. Assim que a solução encontra o ar, ela captura e retém o dióxido de carbono.

Isso pode parecer simples, mas não é. Embora os cientistas digam que há muito CO2 na atmosfera agora, ele está em uma concentração muito pequena – apenas cerca de 0,04%.

“Portanto, é necessário puxar um grande volume de ar para obter esse CO2, e esse é realmente o truque para direcionar a captura de ar”, disse Jenny McCahill, química e engenheira que trabalha para a Carbon Engineering.

Em seguida, mais produtos químicos são adicionados e a solução é aquecida para criar pellets brancos que se parecem com o recheio de cadeiras de feijão. Eles contêm cerca de 50% de CO2.

Em seguida, os pellets são aquecidos a 900 graus Celsius (1.652 graus Fahrenheit) para concentrar ainda mais o CO2 em um gás.

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Nesse ponto, a empresa poderia injetar esse subsolo. Essa é uma maneira de lidar com a mudança climática. Mas não existe um modelo de negócios para isso no momento, e a Carbon Engineering está em busca de lucros para ajudar a expandir sua tecnologia.

Para tanto, combina o gás CO2 com o hidrogênio extraído da água e produz um combustível claro e sintético que, segundo McCahill, é semelhante ao petróleo bruto.

Removendo carbono: Por que é importante

Até agora, acreditava-se que os custos de remoção de CO2, ou o que é conhecido como “captura direta de ar”, eram de pelo menos US $ 600 por tonelada . Isso era demais para ser útil na sucção de grandes quantidades de CO2 da atmosfera.

Pelotas contendo dióxido de carbono que a empresa capturou do ar.
Jeff Brady / NPR

Todos os anos, o mundo queima combustíveis fósseis suficientes para adicionar cerca de 40 bilhões de toneladas de CO2 . No entanto, manter o aquecimento global em menos de 2 graus C (a meta internacional para evitar os impactos mais perigosos) provavelmente exigirá “emissões negativas” – alguma forma de tirar muito CO2 da atmosfera e armazená-lo permanentemente, de acordo com o relatório Intergovernamental Painel sobre Mudanças Climáticas (IPCC).

Ainda assim, mesmo a US $ 100 por tonelada, não há compradores de CO2 suficientes no momento. Portanto, a empresa decidiu fazer um combustível líquido neutro em carbono, disse Steve Oldham, CEO da Carbon Engineering.

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O CO2 capturado é combinado com o hidrogênio, que é feito pela eletrólise da água. Embora o processo exija muita eletricidade, a planta piloto em Squamish usa energia hidrelétrica renovável. O combustível sintético resultante pode ser misturado ou usado sozinho como gasolina, diesel ou combustível de aviação. Quando é queimado, ele emite a mesma quantidade de CO2 que foi usado para fazê-lo, então é efetivamente neutro em carbono.

“Custa mais do que um barril de petróleo agora, mas em locais com um preço do carbono de US $ 200 a tonelada, como o que é permitido pelo Padrão de Combustível de Baixo Carbono da Califórnia, somos competitivos”, disse Oldham em uma entrevista.

Políticas governamentais

A Carbon Egineering está procurando investidores para construir uma nova usina e expandir a captura e transformação do carbono em combustível. No entanto, os observadores do setor afirmaram que a empresa vai ter dificuldade na expansão por falta de subsídios e incentivos governamentais.

Foto: Carbon Engineering/Reprodução

Edda Sif Aradóttir, da empresa Reykjavik Energy, parceira da Climeworks no projeto islandês que transforma CO2 em rochas, disse à BBC que a falta de políticas governamentais para incentivar trabalho como estes é um grande problema. “As soluções técnicas para (combater) as mudanças climáticas já estão disponíveis, mas as legislações dos países não oferecem incentivos ou obrigações suficientes para que eles sejam usados em larga escala”, explicou.

Apesar disso, e de saber que pode haver outros vários motivos que atrapalhe o desenvolvimento do trabalho feito pela Carbon Engineering, David Keith afirmou que há muito a se fazer para reduzir o CO2 na atmosfera e para oferecer opções para meios de transportes que não podem utilizar eletricidade como fonte de combustível. “Para combustíveis líquidos, o caminho é essa abordagem, de CO2 do ar mais hidrogênio obtido de fontes renováveis”, afirmou ele para a BBC News.

Fontes de referências: CicloVivo / BBC News / NPR / National Geographic

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