Fenda Manda-Hararo, na região de Afar. | Rupert Smith
Fenda Manda-Hararo, na região de Afar. | Rupert Smith

Uma fenda que surgiu quinze anos atrás em uma região da Etiópia serve como um importante ponto de estudo para os cientistas sobre os movimentos das placas tectônicas. Segundo eles, a evolução da falha resultará no destacamento de parte do continente, com a conseqüência do surgimento de um novo oceano.

No leste da Etiópia, a região de Afar é uma das áreas mais quentes e secas do mundo, onde as temperaturas podem chegar a 55 graus Celsius durante o dia e 35 graus à noite. É também o ponto de junção entre três placas tectônicas ( núbia, somali, árabe ) que estaria relacionado à aparência brutal em 2005 de uma fenda de mais de 500 metros em poucos dias, enquanto que normalmente deveria ter se formado em vários séculos em tal extensão.

Agora, uma fenda com mais de 56 km de comprimento pode ser vista. Mas nas profundezas da fenda, foram detectados sinais de separação de parte do continente africano, um fenômeno que atrai pesquisadores de todo o mundo. Esse processo, que durará entre cinco e dez milhões de anos, será concluído com a formação de um oceano na zona de desapego, que será significativamente maior que a fenda observada hoje.

Inúmeras hipóteses e estimativas foram possíveis graças ao progresso tecnológico e, mais especificamente, às novas medições realizadas por satélite, que também permitiram aos pesquisadores monitorar de perto a atividade vulcânica ligada aos movimentos das placas tectônicas no leste. África.

Na crosta terrestre, uma dúzia de placas grandes sofre constantemente deformações colidindo, separando ou até se sobrepondo. Afar é a única região do mundo em que é possível estudar a formação de um oceano após movimentos tectônicos significativos, sendo a presença de três placas menores ideal para pesquisas.

O destacamento de um deles da África (a placa da Arábia) está na origem da formação do Golfo de Áden e do Mar Vermelho, e a separação da placa da Somália da placa da Núbia. estima-se que seja responsável pela separação do continente, que começará em direção ao Chifre da África, ao longo do Quênia e da Etiópia.

As análises de GPS e satélite sugerem aos pesquisadores que uma poderosa coluna de rochas superaquecidas do manto da Terra é a causa das atividades que causam a fenda. ” Com as medições por GPS, você pode medir taxas de movimento de alguns milímetros por ano ” , disse Ken Macdonald, geofísico marinho e professor emérito da Universidade da Califórnia. ” À medida que obtemos mais e mais medidas do GPS, podemos ter uma ideia muito melhor do que está acontecendo .”

Uma comparação do tamanho da fenda com os visitantes. Crédito: Anthony Philpotts

Cynthia Ebinger, geofísica da Universidade de Tulane, que estuda a brecha há muitos anos para entender seu início rápido e violento, sugere que a grande presença de magma deve ter causado extrema pressão. De fato, durante os eventos de 2005, um vulcão no extremo norte da fenda entrou em erupção. No entanto, o magma nunca subiu à superfície. Arrefeceu abaixo da fenda e elevou o solo em algum momento, causando a ruptura da superfície. Mas todos os especialistas concordam que este é apenas o começo de profundas mudanças no continente africano.

“O Golfo de Áden e o Mar Vermelho invadirão a região de Afar e o Vale do Rift da África Oriental se tornará um novo oceano, e esta parte da África Oriental se tornará seu pequeno continente separado “, disse MacDonald.

Embora as placas se distanciem da África em velocidades particularmente lentas e diferentes (cerca de 2,5 cm por ano para a placa árabe e 0,5 cm para a Somália e a Núbia), elas eventualmente formarão uma crista em alguns milhões de anos o novo oceano, em outras palavras, uma cordilheira no fundo do mar. Pistas observadas pelos pesquisadores foram demonstradas, com materiais vindos das profundezas da crosta terrestre subindo para formar crostas oceânicas.

“Podemos ver que a crosta oceânica está começando a se formar, porque é distintamente diferente da crosta continental em sua composição e densidade ” , disse Christopher Moore, estudante de doutorado da Universidade de Leeds.

Fonte: NBC News / via Trust my Science / Crédito da imagem: Rupert Smith

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