O mundo natural mantém a beleza mesmo em uma escala microscópica e, a cada ano, o concurso de fotografia Small World da Nikon abre nossos olhos para um novo reino de detalhes diminutos.

Em seu 47º ano, o concurso continua a celebrar os meandros da natureza e a arte da investigação microscópica cuidadosa.

Seja uma fatia caleidoscópica de meteorito ou a cabeça translúcida de um carrapato, o olho tesselado de uma mutuca ou a teia de rachaduras em um único grão de arroz, os vencedores deste ano, menções honrosas e imagens de distinção estão aqui para nos dar um vislumbre do invisível.

O primeiro lugar vai para Jason Kirk, do Baylor College of Medicine, que usou um sistema de microscópio feito sob medida para capturar 200 imagens individuais de uma folha de carvalho do sul, que ele então combinou para criar uma única imagem impressionante.

O resultado é um mosaico editado por cores das estruturas mais essenciais da folha, incluindo poros roxos profundos, vasos ciano serpenteantes e tricomas brancos (protuberâncias finas que protegem contra condições climáticas extremas).

“O lado da iluminação era complicado”, explica Kirk.

“As objetivas do microscópio são pequenas e têm uma profundidade de foco muito baixa. Eu não poderia simplesmente colocar uma luz gigante ao lado do microscópio e ter a iluminação direcional. Seria como tentar iluminar a cabeça de um alfinete com uma fonte de luz esse é o tamanho da sua cabeça. Quase impossível. “

Tricomas (apêndices brancos) e estômatos (poros roxos) em uma folha de carvalho ao sul. (Jason Kirk)

O segundo lugar é ocupado pelos neurocientistas Esmeralda Paric e Holly Stefen, da Austrália, que capturaram uma constelação de 300.000 neurônios em rede, divididos em duas populações.

Com o tempo, as duas redes cresceram juntas por meio de uma ponte de axônios. Imunocorada, a conexão cria um gradiente geral lindo, brilhando de laranja a verde com manchas azuis pontilhadas por toda parte.

Um dispositivo microfluídico de neurônios em duas populações isoladas. (Esmeralda Paric e Holly Stefen)

O terceiro lugar, por Frank Reiser do Nassau Community College, se afasta muito mais para capturar o lado esquerdo de um piolho de porco individual, que é uma espécie de piolho conhecida como Haematopinus suis entre os cientistas.

O corpo parcial, incluindo uma garra e uma pata traseira, lembra um caranguejo, mas é claro, esses caras são pequenos o suficiente para rastejar em uma única mecha de seu cabelo. Dentro, uma via sinuosa de tubos brônquicos pode ser vista, que transportam oxigênio de membro a membro.

Perna traseira, garra e traqueia respiratória de um piolho (Haematopinus suis). (Frank Reiser)

O sexto e o sétimo lugar foram ambos abocanhados por cientistas da mesma instituição – a Ohio State University – o que é uma grande conquista, já que quase 1.900 imagens foram enviadas de todo o mundo para consideração.

O vencedor do sexto lugar parece quase uma pintura de Pollock. O respingo de linhas brancas é uma representação tridimensional dos vasos sanguíneos retorcidos encontrados no cérebro de um rato adulto.

Foi submetido pela neurocientista Andrea Tedeschi, que aperfeiçoou uma técnica que permite a obtenção de imagens de todos os vasos sanguíneos do cérebro, até os mais finos capilares.

O detalhe requintado é particularmente útil para pesquisas sobre acidentes vasculares cerebrais, lesões na medula espinhal e traumas cerebrais em geral, que podem perturbar a estrutura e a função dos vasos sanguíneos do cérebro.

“Temos a tendência de pensar que os neurônios e os circuitos neuronais são a estrutura mais complexa, mas na realidade, se você sobrepor as imagens, pode entender que a vasculatura do cérebro é tão complexa quanto a arquitetura do neurônio”, diz Tedeschi.

“Se você quiser descobrir onde uma doença está começando, você precisa acessar a estrutura para que possa entender os pequenos detalhes que pode passar despercebido.”

Vasculatura 3D de um cérebro de camundongo adulto (córtex somatossensorial). (Andrea Tedeschi)

O vencedor do sétimo lugar foi capturado no mesmo nível de ampliação do sexto lugar, mas em vez de se concentrar no cérebro de um camundongo, os pesquisadores do estado de Ohio, Tong Zhang e Paul Sgetherley, centraram sua atenção na cabeça de um carrapato.

O esquema de cores avançado que eles usaram pinta uma bela imagem, que gradualmente se desdobra cada uma das camadas anatômicas da boca sugadora de sangue do carrapato conforme você a traça com seus olhos.

“A imagem era impressionante, e o esquema de cores da autofluorescência fazia a região da boca aparecer na imagem inteira”, diz Zhang. “Você pode ver detalhes finos na cabeça do carrapato, e especialmente na região da boca, com estruturas em forma de flecha invertida. É um bom exemplo dos designs inteligentes da natureza.”

Cabeça de um carrapato. (Tong Zhang e Paul Sknownley)

Os juízes deste ano claramente tiveram seu trabalho difícil para eles. Algumas das menções honrosas e as imagens de distinção bastam para deixá-lo de queixo caído.

Veja, por exemplo, este retrato dourado e brilhante de um mosquito de 40 milhões de anos, preso em âmbar do Báltico:

Mosquito de 40 milhões de anos em âmbar do Báltico. (Levon Biss)

Ou este close-up extremo de um mosquito, cujas antenas emplumadas se destacam em nítido contraste com o fundo preto.

Midge (Chironomidae diptera). (Erick Francisco Mesén)

Algumas das imagens enviadas são frutos de um árduo trabalho científico. Outros vieram de fotógrafos profissionais ou entusiastas amadores de microscópio com uma paixão por coisas pequenas e bonitas.

Uma das menções honrosas mais hipnotizantes foi feita pelo fotógrafo Oliver Dum , que gosta de focar no mundo microscópico.

Seu premiado close-up, neste caso, pertence ao olho composto de uma mutuca. Em tal proximidade, cada hexágono sensível à luz pode ser visto, e cada um se combina para criar um padrão inacreditavelmente perfeito, ampliado às vezes pelo que parecem gotas de água.

Olho de uma mutuca. (Tabanus sudeticus). (Oliver Dum)

Outras imagens enviadas responderam a perguntas que nem imaginávamos ter. Tipo: Um único grão de arroz é realmente tão liso quanto parece para nós?

Rachaduras em um grão de arroz. (Roni Hendrawan)

Ou: Como era o Nemo como embrião?

Embriões de peixe-palhaço (Amphiprion percula) em vários estágios de desenvolvimento. (Daniel Knop)

Nem todas as fotos consideradas eram de assuntos terrenos também. Uma imagem de outro mundo mostra uma fatia de meteorito em vidro colorido sob o microscópio.

Fatia fina de um meteorito. (Don Komarechka)

Talvez a imagem mais sólida compartilhada pelos juízes da Nikon retrate um único grão de pólen, equilibrado em uma pétala, sob o risco de ser explodido.

Assim como olhar as estrelas pode manter nossa perspectiva em um universo muito maior do que nós, olhar para imagens do mundo microscópico como este pode nos lembrar da fundação oculta sobre a qual todos nós, no final das contas, flutuamos.

Os vencedores do concurso podem ser encontrados aqui.

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