Uma nova pesquisa nas mentes dos corvos revelou uma descoberta de cair o queixo: os astutos corvídeos não são apenas inteligentes – eles também possuem uma forma de consciência, capazes de estar conscientemente atentos ao mundo ao seu redor no presente. Em outras palavras, eles têm experiências subjetivas.

Isso é chamado de consciência primária, ou sensorial, e só havia sido demonstrado anteriormente em primatas – o que significa que agora podemos ter que repensar nossa compreensão de como a consciência surge, além de reconsiderar o cérebro das aves.

“Os resultados do nosso estudo abrem uma nova maneira de olhar para a evolução da consciência e suas limitações neurobiológicas”, disse o fisiologista animal Andreas Nieder, da Universidade de Tübingen .

A consciência é difícil de definir em animais que não falam. É a capacidade de estar ciente de si mesmo e do mundo ao seu redor, saber o que você sabe e pensar sobre esse conhecimento. Ele aprimora a solução de problemas e a tomada de decisões – em ambos os aspectos, os corvos se destacam.

A consciência primária é a forma mais básica de consciência conforme a categorizamos – consciência de perceber o mundo no presente (e no passado e futuro imediatos). Primeiramente, ele foi associado ao córtex cerebral dos primatas, uma região complexa em camadas do cérebro dos mamíferos.

Mas os cérebros das aves são estruturados de maneira bem diferente dos cérebros dos primatas e são lisos onde os cérebros dos mamíferos estão dispostos em camadas. Portanto, embora os corvídeos – a família de pássaros que inclui corvos e corvos – sejam incrivelmente inteligentes , com habilidades cognitivas encontradas em primatas , ainda havia dúvidas se eles poderiam cruzar a linha do pensamento consciente.

Para descobrir, Nieder e seus colegas criaram um experimento para testar se os pássaros poderiam ter experiências subjetivas e o testaram em dois corvos carniceiros ( Corvus corone ).

Primeiro, os pássaros foram treinados para responder a estímulos visuais. Eles foram mostrados telas nas quais as luzes eram exibidas; se o corvo visse as luzes, eles deveriam mover a cabeça para mostrar que sim, eles tinham visto algo. A maioria das luzes era clara e inequívoca, fácil de ver, e os corvos relataram com segurança que os tinham visto.

Mas algumas das luzes eram muito mais difíceis de detectar – breves e fracas. Para estes, os dois corvos às vezes relataram ter visto os sinais, e às vezes não. É aqui que a experiência sensorial subjetiva entra em cena.

Para o experimento, cada um dos corvos recebeu cerca de 20.000 sinais, espalhados por dezenas de sessões. Enquanto isso, eletrodos implantados em seus cérebros registravam sua atividade neuronal.

Quando os corvos registravam uma resposta “sim” ao ver os estímulos visuais, a atividade neuronal era registrada no intervalo entre ver a luz e dar a resposta. Quando a resposta foi “não”, essa atividade neuronal elevada não foi observada. Essa conexão era tão confiável que era possível prever a resposta do corvo com base na atividade cerebral.

“Espera-se que as células nervosas que representam a entrada visual sem componentes subjetivos respondam da mesma forma a um estímulo visual de intensidade constante”, disse Nieder .

“Nossos resultados, no entanto, mostram conclusivamente que as células nervosas em níveis de processamento mais elevados do cérebro do corvo são influenciadas pela experiência subjetiva, ou mais precisamente produzem experiências subjetivas.”

Os resultados confirmam que as experiências subjetivas não são exclusivas do cérebro dos primatas – e que as camadas complexas do cérebro dos mamíferos não são um requisito para a consciência. Na verdade, um segundo novo estudo descobriu que a suavidade dos cérebros das aves não é indicativa de nenhuma falta de complexidade.

Usando imagens 3D de luz polarizada e técnicas de rastreamento de circuito neural, o biopsicólogo Martin Stacho, da Ruhr-University Bochum, na Alemanha, e seus colegas caracterizaram a anatomia dos cérebros de pombos e corujas. Eles descobriram que a arquitetura cerebral em ambas as aves é notavelmente semelhante à arquitetura cerebral dos mamíferos.

É possível que habilidades cognitivas semelhantes tenham evoluído independentemente em pássaros e mamíferos, um fenômeno conhecido como evolução convergente. Mas também é possível que nossos cérebros estejam mais intimamente relacionados do que suas diferenças podem sugerir.

“Nossas descobertas sugerem que é provável que um microcircuito antigo que já existia no último amniote de haste comum possa ter sido evolutivamente conservado e parcialmente modificado em pássaros e mamíferos”, escreveram Stacho e sua equipe .

Nieder concorda com essa possibilidade.

“Os últimos ancestrais comuns de humanos e corvos viveram 320 milhões de anos atrás” , disse ele . “É possível que a consciência da percepção tenha surgido naquela época e tenha sido transmitida desde então. Em qualquer caso, a capacidade da experiência consciente pode ser realizada em cérebros estruturados de forma diferente e independentemente do córtex cerebral.”

Isso significa que a consciência primária pode ser muito mais comum entre pássaros e mamíferos do que imaginamos.

Se isso for verdade, a próxima e possivelmente ainda mais fascinante questão é: esses animais também possuem consciência secundária? Eles estão cientes de que estão cientes?

A pesquisa foi publicada na Science

Artigo original completo aqui

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