Um único El Niño ruim pode levar quase 6 milhões de crianças à fome severa, descobriu um novo estudo.

Isso é até três vezes mais crianças que passaram fome devido à pandemia global , e uma demonstração clara de como os El Niños podem impactar diretamente o bem-estar humano em grande escala.

“É uma verdadeira tragédia que, mesmo no século 21, grande parte da população humana seja levada ao desespero por processos climáticos previsíveis”, disse o pesquisador de saúde pública Gordon McCord da Universidade da Califórnia, San Diego.

El Niño é um ciclo de aquecimento natural no oceano Pacífico que causa mudanças climáticas em grande escala ao redor do globo a cada quatro ou sete anos. Normalmente, os ventos equatoriais sopram de leste a oeste através do oceano Pacífico, mas quando as temperaturas da superfície do mar aumentam, esses ventos enfraquecem e podem até mesmo reverter – alterando os padrões de precipitação e temperatura.

As terríveis consequências dessas mudanças massivas nas correntes de ar repercutem nos ecossistemas em todo o mundo – inclusive em nossas próprias sociedades. Eles desencadeiam secas severas, furacões de combustível , levam à vida marinha sufocante e estimulam surtos de doenças , com impactos econômicos e de saúde que podem aumentar os conflitos civis .

E estão se tornando mais brutais com a mudança climática .

O economista ambiental da Universidade de San Francisco, Jesse Anttila-Hughes, e colegas examinaram os impactos dos eventos El Niño-Oscilação Sul em crianças nos trópicos. Eles analisaram quatro décadas de registros de saúde infantil de 51 países em desenvolvimento, juntamente com a temperatura média da superfície do mar entre maio e dezembro de um determinado ano – uma indicação de que foram anos de El Niño.

O fenômeno climático El Niño tem impactos específicos nas regiões tropicais porque as temperaturas aqui estão mais próximas do que as lavouras podem suportar. A população de crianças vulneráveis ​​aqui também é maior, com 20% já classificados como gravemente abaixo do peso pela Organização Mundial da Saúde (OMS).

Dados sobre mais de 1 milhão de crianças, cobrindo quase 50% das crianças do mundo com menos de 5 anos, revelaram um padrão claro.

Coletivamente, o peso das crianças diminuiu claramente durante os anos com El Niños. Anos mais tarde, isso também se traduziu em retardo de crescimento, indicando que as condições do El Niño coincidiram com pior desnutrição infantil na maioria das áreas estudadas.

Da América Latina à África Subsaariana e ao Sul da Ásia, os efeitos não variaram entre as regiões. Mas havia diferenças em alguns locais importantes.

Em alguns países, aqueles que experimentaram aumentos nas chuvas durante os El Niños, as crianças receberam mais nutrição, conforme indicado por suas estatísticas de altura e peso. Portanto, sem surpresa, parece que a precipitação é um fator chave entre o El Niño e os resultados nutricionais em crianças.

“Os cientistas podem prever a aproximação do El Niño com até seis meses de antecedência, permitindo que a comunidade internacional intervenha para prevenir os piores impactos”, explica o economista ambiental Amir Jina, da Universidade de Chicago.

“Nosso estudo ajuda a quantificar esses impactos sobre a nutrição infantil para orientar os investimentos públicos globais em áreas de insegurança alimentar.”

Pelos cálculos da equipe, o El Niño de 2015 acrescentou quase 6 milhões de crianças a milhões que já lutam contra a desnutrição nessas regiões.

“Uma vez que os cientistas podem apontar quais locais sofrerão secas e quais locais inundarão meses antes do tempo, a comunidade internacional poderia agir de forma proativa para evitar que milhões de crianças caiam na desnutrição”, disse McCord.

A Anttila-Hughes está preocupada com o fato de ainda não estarmos tomando medidas para prevenir esses eventos recorrentes e previsíveis do El Niño, considerando como as mudanças no clima estão definidas para tornar os eventos climáticos locais e globais muito menos previsíveis no futuro.

“[Nosso trabalho] poderia contribuir para o desenvolvimento de sistemas de alerta precoce da fome que permitiriam aos atores implantarem operações de apoio nutricional e humanitário de maneira proativa em vez de reativa” , escreve a equipe em seu artigo , recomendando aos governos e agências humanitárias que incorporem as previsões do El Niño seu planejamento e orçamentos.

Esta pesquisa foi publicada na Nature Communications

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